Tình bạn của một cựu quân nhân Mỹ dành cho một cựu sĩ quan VNCH

Vào đầu tháng Năm vừa qua, nhật báo the Record Gazette tại Banning, California đã đăng một bài viết của nữ ký giả Julie Farren, về tình bạn vượt thời gian của ông Richard Crowe dành cho ông Phạm Văn Hùng. Bài báo đó được trích lại như sau:

Tình bạn của Richard Crowe và Phạm Văn Hùng là độc nhất vô nhị ngay từ đầu.
Ông Crowe, người sắp mừng sinh nhật 74 tuổi trong tháng Năm này, lớn lên ở Dos Palos, California và lấy bằng Cử Nhân Khoa Học môn sinh học từ Đại Học California, Davis, trước khi ông nhập ngũ vào Hải Quân và phục vụ trên hai tàu khu trục khác nhau trong thời chiến Việt Nam.
Chính trên chiếc USS Agerholm, một tàu chiến từ đời Đệ Nhị Thế Chiến, ông Richard đã gặp ông Hùng, người giữ vai trò thuyền trưởng của con tàu.

Ông Richard Crowe đang trao lá cờ Cambodia cho bà Cathy Pham Zotti, trong lúc ông Eric Phạm và bà ngồi xem. (Hình cung cấp cho Record Gazette)
Ông Richard nay là sống tại Beaumont, từng là cố vấn cho năm tàu chiến khác nhau tại Việt Nam, nhưng ông đã dành nhiều thời gian cho chiếc USS Agerholm cùng với ông Phạm Văn Hùng.
Ông Richard nói rằng chiếc khu trục đó là một chiếc tàu súng tuần tra, PGM 609, chuyên tuần tra các vùng biển ở miền Nam Việt Nam trong vòng một tuần đến 10 ngày. Vào năm 1971, khi gặp nhau ở Việt Nam, Trung Úy Hùng đã 29 tuổi và ông Richard chỉ mới 25 tuổi.

 “Ông ấy rất dễ mến và hướng ngoại,” ông Richard nói về người bạn lính Phạm Văn Hùng. “Ông ấy là một thuyền trưởng giỏi.”
Mặc dù lớn lên ở hai nền văn hóa khác nhau, hai người lính này đã mau chóng kết bạn và giữ tình bạn đó trọn đời.
Richard Crowe lớn lên ở Dos Palos cùng với cha mẹ ông là Richard và Saralee cùng anh trai Fred của ông.

Ông nhập ngũ vào Hải Quân năm 1967 và hai năm sau, vào tháng 8 năm 1969, ông nhận được một lá thư từ Hải Quân nói rằng vị trí của ông không còn cần thiết nữa.
Lúc đó, ông Richard chưa sẵn sàng để giải ngũ, vì vậy ông đã viết một lá thư cho chú của ông để xin gia hạn. Chú của ông chính là Đô Đốc Elmo Zumwalt, tư lệnh tác chiến hải quân. 
Richard Crowe cho biết ông tình nguyện đến Việt Nam và được chỉ định làm cố vấn trong chín tháng cho chiếc USS Gridley trước khi được chuyển đến Agerholm, nơi ông phục vụ trong 13 tháng.
Agerholm là một chiếc thuyền dài 100 feet (hơn 30 mét), với bốn đến năm sĩ quan và từ 20 đến 30 lính thủy thủ.
Còn ông Phạm Văn Hùng khi đó là thuyền trưởng, lớn lên ở Hà Nội. Theo lời bà Cathy Phạm Zotti, con gái ông Hùng, gia đình ông di cư từ miền Bắc khi Cộng Sản chiếm Hà Nội năm 1954 và biến Việt Nam thành hai quốc gia cộng sản và tự do.
Gia đình họ Phạm gồm cha mẹ và anh chị em của ông đã đến Sài Gòn năm 1954. Ông Hùng gia nhập Hải Quân Việt Nam Cộng Hòa vào tháng 8 năm 1961, khi ông được 19 tuổi. 
Một thập niên sau, ông Hùng gặp ông Richard và một tình bạn nảy nở trên chiếc tàu USS Agerholm. Ông Richard có nhiệm vụ cố vấn ông Hùng về công tác bảo trì súng và tàu.
Ông Richard cũng thường là người liên lạc cho ông Hùng, nếu thuyền trưởng cần tiếp tế hoặc liên lạc với những chiếc tàu khác. Ông Richard Crowe cho biết tàu không có gì để tuần tra trong thời gian dài, vì vậy thời giờ ở trên tàu thường trở nên nhàm chán. 
Trong thời gian rảnh rỗi, hai người thường trò chuyện và nói về nhiều đề tài từ Việt Nam, Hải Quân, gia đình, và quê hương của họ. 
Richard nói rằng ông Hùng bạn của ông là người yêu nước, biết thổi kèn và thích nhạc jazz.
Vào tháng Tư năm 1971, ông Richard hết nhiệm vụ ở Việt Nam và phải trở về Hoa Kỳ. “Tôi không bao giờ gặp lại ông ấy nữa,” ông Richard nói về ông Hùng.
Đến tháng Năm 1971, ông Richard gặp một cô gái người Việt, bà Tuyền. Họ kết hôn vào tháng Tám 1971 và chuyển đến tiểu bang Colorado, nơi Richard học ngành nông nghiệp tại Đại Học Tiểu Bang Colorado trong một năm.

Sau đó, ông trở về California, học tại California State Polytechnic University ở Pomona trong hai năm. Ông Richard làm công việc lập kế hoạch môi trường cho cơ quan quản lý đất đai. Ông và bà Tuyền có với nhau hai con là bà Holly và ông Andrew. Năm 1990, hai người ly dị. Đến năm 1994, ông kết hôn với bà Beverly. Ông về hưu năm 2007.
Bà Cathy Phạm Zotti, 49 tuổi, cho biết cha bà là một Trung Tá khi ông giải ngũ. Ông nói được tiếng Anh và tiếng Pháp. Ông đã kết hôn với bà Trần Thị Đào vào năm 1964, sau khi hai người biết nhau chỉ ba tháng.
Họ có sáu người con: bà Toto (Thúy-Lu), người đã qua đời năm 2016;bà  LyLy, bà Thu-Thu, bà Cathy, ông Timmy và ông Eric. Gia đình họ Phạm đã định cư tại Jacksonville, Florida vào tháng 8 năm 1975, sau khi thoát khỏi Việt Nam. Bà Cathy Zotti cho biết cha mẹ bà ly dị vào năm 1982.
Khi mới đến Florida, ban đầu ông Hùng phải làm việc dọn dẹp vệ sinh và tại một tiệm bán rượu, trước khi trở lại trường học tại Đại Học Jacksonville và lấy được bằng cử nhân, thạc sĩ và tiến sĩ về kỹ thuật điện. 
Ông làm kỹ sư trong ngành hàng không không gian cho đến khi ông về hưu năm 1988.
Và phải mất thêm 14 năm nữa từ lúc đó cho đến khi hai người bạn thân này liên lạc được với nhau.
Richard Crowe cho biết khi ông làm tiểu sử gia đình và đang xem các slide có hình ảnh của ông và ông Hùng cùng các lính thủy thủ ở Việt Nam năm xưa, ông đã tự hỏi rằng liệu ông Hùng và những người lính kia trong bức ảnh có thoát khoải Việt Nam và đến được nước Mỹ hay không?
Ông Richard liên lạc với một số cựu sĩ quan hải quân Việt Nam Cộng Hòa. Họ đã giúp ông tìm ra ông bạn Hùng vào năm 2012.

“Tôi đã gọi cho ông Hùng, nhưng khi ấy thì ông đã bị đột quỵ và bị liệt một phần cơ thể. Và ông ấy nói chuyện không được rõ lắm!” ông Richard kể với nhật báo. Đó cũng là lần cuối cùng họ nói chuyện với nhau, bởi ông Phạm Văn Hùng mất vào năm 2015.
Ông Richard biết người bạn mình qua đời khi ông tập hợp 25 thư mục ảnh của ông và ông Hùng. Sau đó ông lại liên lạc với các cựu sĩ quan VNCH để tìm những đứa con của ông Hùng. Ông kết nối qua e-mail với bà Cathy Zotti, người sống ở Torrance với chồng Jim và con trai của họ, Anthony, 11 tuổi.
Zotti trả lời e-mail của ông Richard và hỏi liệu cô có thể gọi cho ông không?
Cuộc gọi đó diễn ra vào ngày 21 tháng 10, 2018. “Tôi ngạc nhiên. Thật không ngờ,” Zotti nói với nhật báo qua điện thoại từ nhà cô ở Torrance.

Sau đó ông Richard đã gửi cho Zotti 1,400 bức ảnh, với khoảng 400 bức ảnh chỉ chụp chung hai ông họ Crowe và họ Phạm.

Đến cuối tháng Tư vừa qua, ông Richard cùng con gái Holly của ông đã gặp Cathy, Eric và LyLy trong một buổi ăn trưa tại Brodard Chateau ở Garden Grove.
Ba người con họ Phạm và ông Richard cùng cô Holly đã cảm thấy thân thiết với nhau ngay từ lúc mới gặp.

Ban đầu, họ chỉ có kế hoạch ăn trưa cùng nhau, nhưng nhân dịp có một cuộc triển lãm ảnh có tên là “Di sản Việt – Cuộc Sống Trước Năm 75” diễn ở Little Saigon, Westminster, nên họ cùng đến xem.
Cuộc triển lãm được tổ chức bởi Thomas Quách và Alan Trần.

Zotti cho biết gia đình cô có mối liên hệ cá nhân với cả hai ông Thomas Quách và ông Alan Trần; Bác sĩ Quách đã giúp cô sinh con trai 11 năm trước và ông Alan Trần là một trong những người bạn thân nhất của LyLy.

Cũng thật hi hữu khi cô Holly, con gái ông Richard Crowe khám phá ra rằng anh Eric, con trai ông Hùng, làm việc tại cùng một bệnh viện, là Trung Tâm Y Tế St. Joseph, nhưng trong các tòa nhà khác nhau.
Cũng trong buổi gặp nhau đó, ông Richard Crowe đã tặng cho những người con của ông Phạm Văn Hùng một món quà lưu niệm mà cha của họ từng tặng ông Richard ở Việt Nam: một lá cờ Campuchia có chữ ký của ông Phạm Văn Hùng.

Theo Viễn Đông